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Este F-16 es el primer caza de la historia totalmente pilotado por inteligencia artificial Wednesday, 15 February 2023

El caza VISTA X-62A del fabricante estadounidense Lockheed Martin se ha convertido en el primer avión de combate de la historia pilotado por una inteligencia artificial. Lo acaba de revelar la propia compañía aeroespacial, aunque el vuelo tuvo lugar hace poco más de un año, en diciembre de 2021. El avión salió de la base de pruebas Edwards de la Fuerza Aérea de EEUU en California y estuvo en el aire durante más de 17 horas.

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Como ya apuntamos aquí cuando presentamos el capítulo dos de Control Z: ‘La guerra definitiva’, el combate aéreo del futuro ya no lo protagonizarán solo los pilotos humanos, sino que habrá también aeronaves controladas por cerebros de inteligencia artificial capaces de realizar maniobras imposibles hoy en día. Pero para que eso pase, primero hay que construir un sistema de inteligencia artificial capaz de hacer algo tan complejo como pilotar un caza.

El responsable del desarrollo del VISTA —‘Variable In-flight Simulation Test Aircraft’, Avión de pruebas de simulación variable en vuelo, en español— es Skunk Works, el grupo de tecnología de vanguardia de Lockheed Martin, que ha contado con la cooperación la compañía aeroespacial Calspan Corporation. El avión se está utilizando para los entrenamientos de la Escuela de Pilotos de Pruebas de la Fuerza Aérea de EEUU en Edwards por su capacidad de simular las características de vuelo de diversas aeronaves. A esto, se le ha añadido ahora también la posibilidad del vuelo autónomo.

Cómo funciona

El VISTA X-62A es un F-16D Block 30 Peace Marble Il modificado al que se le ha instalado la electrónica más avanzada del Block 40. Su nombre original fue NF-16D, pero en 2021 se le cambió a X-62A. El avión cuenta con varias mejoras interesantes, como sus sensores avanzados o el Sistema de Simulación VISTA (VSS) desarrollado por Calspan.

Pero lo que le hace ser un vehículo de pruebas para pilotos de IA es el Algoritmo de Seguimiento de Modelos (MFA) y el Sistema de Control Autónomo de la Simulación (SACS) de Lockheed Martin. El sistema SACS cuenta con una arquitectura de sistemas abierto (E-OSA) de Skunk Works que se encarga de alimentar al ‘Einstein Box’ o Ordenador de Misión Empresarial versión 2 (EMC2).

El VISTA X-62A ha sido desarrollado por Skunk Works, el brazo de tecnología de vanguardia de Lockheed.
El VISTA X-62A ha sido desarrollado por Skunk Works, el brazo de tecnología de vanguardia de Lockheed.

El ‘Einstein Box’ está diseñado para permitir que los sistemas más antiguos se puedan conectar entre sí y compartir datos. Pero además, según comenta Lockheed, el sistema permite realizar cambios rápidos en el software que permiten al fabricante acelerar el desarrollo de prototipos y poder aumentar así el número de vuelos de prueba.

"VISTA nos permitirá avanzar en el desarrollo en paralelo y el ensayo de técnicas punteras de inteligencia artificial con nuevos diseños de vehículos sin tripulación", explica el Dr. M. Christopher Cotting, Director de Investigación de la Escuela de Pilotos de Pruebas del Ejército del Aire de EEUU. "Este enfoque, combinado con pruebas centradas en nuevos sistemas de vehículos a medida que se producen, madurará rápidamente la autonomía para plataformas no tripuladas y nos permitirá ofrecer una capacidad tácticamente relevante a nuestro caza de guerra”.

Un cambio radical en la guerra aérea

La fuerza aérea de EEUU se está moviendo para mantener su supuesta superioridad aérea contra potencias como China y Rusia. El plan es crear nuevos escuadrones formados por un piloto humano al que le acompañarán varios aviones controlados por inteligencia artificial. Estos escuadrones estarán interconectados, pero funcionarán de manera totalmente autónoma para conseguir los objetivos fijados en cada misión.

Así serán los escuadrones de combate que unirán pilotos humanos con enjambres de aviones robot en un futuro cercano (Lockheed Martin)
Así serán los escuadrones de combate que unirán pilotos humanos con enjambres de aviones robot en un futuro cercano (Lockheed Martin)

John Clark, el jefe de Skunk Works, comentó en su momento que múltiples simulaciones y pruebas realizadas por sus ingenieros indican que ésta es la forma más efectiva de conseguir la superioridad aérea contra cualquier enemigo, ya sea una potencia tecnológica militar de primer nivel como China o un país equipado con misiles tierra-aire y drones baratos.

Skunk Works es probablemente el laboratorio de investigación y desarrollo aeroespacial más avanzado del planeta. Este apéndice de Lockheed Martin cuenta con una base de pruebas permanente en el Área 51, unas de las instalaciones más secretas y misteriosas del mundo situada en el Campo de Pruebas y Entrenamiento de las Fuerzas Aéreas de los Estados Unidos, en el estado de Nevada.


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